L'esperienza ha dimostrato al presidente del Kiwanis International Katrina Baranko che tutti hanno un potenziale e l'opportunità di realizzarlo. 

Per molti soci Kiwanis, il percorso verso la leadership non inizia con una grande ambizione personale. Anzi, spesso il percorso di leadership inizia con l'incoraggiamento di qualcun altro. Anche il primo passo viene fatto solo dopo una piccola spinta da parte dei colleghi kiwaniani.  

È così che è iniziata per Katrina Baranko. Oggi presidente del Kiwanis International 2023-24, la Baranko aveva iniziato da circa un anno a far parte del Kiwanis Club di Albany, Georgia, Stati Uniti, nel 1994, quando le fu chiesto di presiedere una commissione.  

Non ha rifiutato la richiesta, ma non era sicura di cosa richiedesse il ruolo e lo ha detto. Fortunatamente, i suoi compagni di club hanno capito che i ruoli di leadership spesso comportano una curva di apprendimento. 

"Mi hanno assicurato che mi avrebbero sostenuto, mi avrebbero mostrato cosa fare, mi avrebbero dato la mia piccola lista di compiti", dice ora. "E così è stato". 

Questo sostegno è stato decisivo per Baranko. È stata anche una prima intuizione di ciò che rende possibili i ruoli di leadership per i kiwaniani. 

"Spero che quest'anno incoraggeremo ed enfatizzeremo la mentorship", afferma. "È così importante dare un colpetto sulla spalla alle persone e chiedere loro di farsi avanti, ma anche assicurare loro che, se lo faranno, saremo lì per sostenerli e aiutarli a fare un buon lavoro. È quello che hanno fatto i miei mentori Kiwanis lungo il percorso". 

Impegno e comunità
La sensazione di essere necessari è stata una delle ragioni principali che hanno spinto la Baranko a unirsi al Kiwanis. Ha lavorato come educatrice per 15 anni prima di lasciare la professione per avviare una propria attività di abbigliamento femminile. Ma il suo precedente lavoro con i giovani l'ha resa una prospettiva naturale per il Kiwanis club di Albany. 

"Una mia amica mi ha chiesto di partecipare, almeno sei volte, prima che dicessi: "Bene, vado a pranzo"", racconta Baranko, sorridendo al ricordo. "Non aveva intenzione di arrendersi".  

"Mi hanno insegnato che si restituisce alla comunità che ti sostiene. Così ho pensato: 'Wow, questo è un vantaggio per tutti. Loro fanno questo tipo di lavoro e io posso salire su quel veicolo e farne parte'".

Si è scoperto che il club aveva recentemente raccolto fondi per l'acquisto di un furgone per una casa di accoglienza locale per bambini vittime di abusi e che stava consegnando la chiave al direttore dell'organizzazione durante la riunione del club a cui Baranko ha partecipato. È stato un momento che ha aperto gli occhi sull'impatto del club, dice, ma ha anche risuonato con la sua fede nella comunità. 

"Mi hanno insegnato che si restituisce alla comunità che ti sostiene. Così ho pensato: 'Wow, questo è un vantaggio per tutti. Loro fanno questo tipo di lavoro e io posso salire su quel veicolo e farne parte'". 

Cosa distingue il Kiwanis
La carriera di Baranko nel campo dell'istruzione le ha permesso di acquisire esperienza in una delle cause principali del Kiwanis: lo sviluppo della leadership giovanile.  

Ha insegnato economia nelle scuole superiori come insegnante ed è stata consulente dei Future Business Leaders of America. In quel periodo ha scoperto che i talenti più brillanti non sempre appartengono alle persone più ovvie. 

"Molti di loro non sono studenti modello", dice Baranko. "Per me era importante aiutare questi ragazzi a trovare la loro strada, perché possono cadere nel dimenticatoio. Quando andavamo ai concorsi distrettuali e nazionali, alcuni di loro arrivavano per la prima volta al primo posto in qualcosa".  

Questo tipo di esperienza è proseguita con il Kiwanis. Uno dei suoi ricordi più belli risale al periodo in cui è stata governatore del distretto della Georgia, una posizione che richiede il servizio nel consiglio distrettuale del Key Club. 

"C'era un giovane che era un nuovo membro del consiglio", racconta. "Non parlava, era molto timido, e tre anni dopo è stato eletto governatore del Key Club del nostro distretto. Osservare la loro crescita, da quando non sono sicuri di loro stessi a quando usano le cose che hanno imparato, è speciale." 

Per Baranko, la famiglia Kiwanis non ha rivali nel creare storie come questa. "Quando le persone mi chiedono chi è il Kiwanis, cosa ci distingue, io rispondo così: Nessuno fa servizio di leadership per i giovani come noi". 

Opportunità aperta
Un punto di forza della Baranko nel 2023-24 sarà il Builders Club. Come insegnante di scuola superiore, ha imparato quanto siano importanti gli anni medi per il successo futuro degli studenti.  

"Se non si è riusciti a raggiungere un ragazzo prima della scuola superiore, può essere difficile superare quel guscio", dice l'esperta. "Gli anni di mezzo possono essere un periodo instabile nello sviluppo di un ragazzo, ed è un momento importante per lavorare con loro". 

Baranko ritiene che l'enfasi posta dal presidente del Kiwanis International 2022-23 Bert West sui K-Kids sia un eccellente elemento di costruzione e un modo per aiutare i soci a vedere la portata più ampia dello sviluppo personale. 

"In definitiva, vogliamo promuovere l'intera famiglia Kiwanis", dice. "Si tratta del viaggio da K-Kids a Kiwanis". 

"Se non si è riusciti a raggiungere un ragazzo prima del liceo, può essere difficile superare quel guscio. Gli anni di mezzo possono essere un periodo instabile nello sviluppo di un ragazzo e per noi è un momento importante per lavorare con loro".

Il viaggio non si ferma con l'età adulta. Per Baranko, questo è un motivo fondamentale per continuare a sostenere la crescita personale anche all'interno dei club Kiwanis, sia che un socio sia attivamente interessato alla leadership sia che abbia bisogno di un rinforzo. 

"Penso che l'opportunità di leadership sia aperta a chiunque voglia perseguirla", dice. Ma non tutti dicono: "Lo farò, lo farò". Dobbiamo tenere d'occhio le persone con qualità di leadership. Abbiamo bisogno di persone a cui battere sulla spalla". 

Baranko ricorda. Quando le è stato chiesto per la prima volta di dirigere una commissione, pensava di essere "più una presentatrice, non un'oratrice". È stato utile avere colleghi che credevano che potesse soddisfare i requisiti, invece di dirle che non esistevano. 

"Era importante essere spinti un po' fuori dalla mia zona di comfort", dice. "Si è rivelata una cosa positiva". 

Aspettative e supporto
Quando qualcuno chiede a Baranko un ruolo di leadership, lei cerca di essere specifica sui compiti di una posizione.  

"Dobbiamo essere onesti sulle aspettative della leadership", dice. "Ma dobbiamo anche essere chiari sul fatto che hanno un supporto, comprese le risorse del Kiwanis, le risorse del distretto e l'educazione alla leadership di club. Hanno un aiuto". 

Anche chi diventa amministratore del Kiwanis International ha bisogno di incoraggiamento. La Baranko è stata eletta nel consiglio del Kiwanis International nel 2018 e inizialmente non aveva intenzione di candidarsi come vicepresidente. Dopo aver superato la metà del suo mandato triennale come amministratore, è rimasta diffidente. 

"Ho avuto qualche difficoltà, non sapevo se volevo farlo", racconta. "Ma (come amministratore) ho incontrato così tante persone nei distretti e ho capito che volevo partecipare alla loro crescita. A volte, quando vado in un distretto, penso: 'Oh, sì, è per questo che sono un Kiwaniano. Questo è il motivo per cui facciamo questo". 

"Quando mi sono avvicinata al terzo anno, ho ricevuto molti incoraggiamenti dalle persone e ho deciso di provarci". 

Tutto un numero
Ora sta assumendo il ruolo di presidente del Kiwanis International. Come i suoi immediati predecessori, considera la crescita dei soci il compito principale dell'organizzazione. Dice che è la questione da cui scaturisce tutto il resto. 

"La leadership, l'istruzione e i nostri programmi di leadership di servizio sono importanti", dice, "ma senza i soci non abbiamo un pool di leader tra cui scegliere. E senza i soci, chi possiamo educare? Senza membri, chi sosterrà i nostri SLP? 

"Per me è un unico problema. Dobbiamo far entrare nuovi membri". 

Le sfide non mancano mai, aggiunge Baranko, ma ritiene che sia un momento in cui i club Kiwanis devono essere positivi e ricordare perché esistono.  

"Devono solo continuare a concentrarsi sul lavoro che fanno: sostenere i nostri programmi per i giovani e migliorare le nostre comunità", dice. "Come dico loro, voi siete la luce della vostra comunità. Siete il raggio di speranza".  

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