Toen een brand in Pennsylvania meerdere huizen verwoestte, kwamen Kiwanis-leden in actie.

Door Julie Saetre

Kiwanisclubs plannen vaak projecten om hun gemeenschap te helpen op basis van behoeftenenquêtes, gesprekken met gemeenschapsleiders en ander gedetailleerd onderzoek. Maar soms ontstaat er een dringende situatie en komen Kiwanis-leden in actie om onmiddellijk hulp te bieden.

Dat was de situatie op 29 mei 2023 - de Memorial Day-dag in de VS - in Easton, Pennsylvania. Halverwege de middag brak er een brand uit met zes alarmen in het West Ward-gebied van de stad. Tegen de tijd dat het onder controle was, had het 15 rijtjeshuizen beschadigd of in de as gelegd.

Door de verwoesting zaten 45 mensen, waaronder ouders en kinderen, zonder huis. Toen Bill Walters, secretaris en manager van speciale projecten voor de Kiwanis Club van Easton, het nieuws hoorde, wist hij dat zijn club kon helpen. De dag na de brand begonnen leiders van de club met het organiseren van een hulpactie in samenwerking met andere organisaties in de omgeving en Taiba Sultana, lid van de gemeenteraad van Easton.

Om de dringende kwestie van huisvesting voor de slachtoffers van de brand aan te pakken, bood Third Street Alliance - een non-profit organisatie die onderdak en kinderopvang biedt aan vrouwen, kinderen en gezinnen in nood - aan om te helpen. Andere organisaties werkten samen met de Kiwanians aan een lunch voor de getroffenen.

Tegelijkertijd was Walters druk bezig om ervoor te zorgen dat deze mensen snel geld hadden voor dringende uitgaven zoals medicijnen op recept, brillen en mobiele telefoons.

"Na de brand stuurde ik een e-mail naar het leiderschapsteam van onze club, de vorige voorzitter, de huidige voorzitter, de gekozen voorzitter en de voorzitter van onze stichting," vertelt Walters. "Ik deed een voorstel van wat ik dacht dat we snel bij elkaar zouden kunnen krijgen."

Het bestuur van de Easton Kiwanis Club heeft een minimum van US$3.000 goedgekeurd, gebaseerd op de schatkist van de club, niet-uitgekeerde begrotingsgelden en donaties van leden.

Hulp in zes dagen
Op zondag 4 juni, minder dan een week na de brand, organiseerden de Easton club en Full Gospel Cathedral de lunch. Fidelity Bank en haar filiaalmanager, Linda Johnson, zorgden voor pizza, pasta en drankjes, en adviseurs van het Amerikaanse Rode Kruis waren beschikbaar voor traumaverwerking. Easton Kiwanians James Owen (clubvoorzitter), Janet Owen, Nick Ciambrone en Dean Young (die ook directeur is van de Easton Boys and Girls Club) deelden een $75 cadeaubon uit aan elk van de 45 gasten.

"Vandaag was een goede dag om een Kiwanian te zijn," zei Owens tijdens het evenement. "Dit stelde ons in staat om ervoor te zorgen dat er rekening werd gehouden met de onmiddellijke/kritieke behoeften van de gezinnen die kinderen hadden. Dit is nog maar een begin. De stad Easton en andere instanties werken samen om ervoor te zorgen dat in de behoeften van deze mensen en anderen wordt voorzien terwijl het herstel doorgaat. We zullen ons steentje bijdragen."

Sinds de lunch ontvangt de Easton club nog steeds extra donaties, die de leden onder de getroffenen zullen verdelen.

"De genezing is begonnen", zegt Owens. "Het zal een lange weg zijn. Liefde zal de weg wijzen en wij zullen er zijn om zo goed mogelijk te ondersteunen en middelen te verschaffen. Wij zijn Easton en wij zijn Kiwanis."

Als verrassing trok de sociale media-aandacht voor de snelle hulp van de club de aandacht van een gepensioneerde onderwijzeres in Easton. Ze zocht naar informatie over de club op kiwanis.org en vroeg of ze lid kon worden.

"Onze ledenvoorzitter heeft met haar gesproken," zegt Walters. "Ze is zo blij dat Kiwanis over kinderen gaat, dat ze van plan is om volgende week onze bijeenkomst bij te wonen."

nl_BENederlands (België)